Glosario de negocios

¿Qué es el capital de trabajo?

El capital circulante (WC, por sus siglas en inglés), también conocido como el capital circulante neto (NWC, por sus siglas en inglés), representa los activos corrientes netos de una empresa y se calcula a partir de la información del balance general de dicha empresa. El capital circulante suele tomarse como un indicador útil del estado de una empresa y de la calidad de su administración.

Ejemplo de capital circulante

La fórmula básica del capital circulante es la siguiente:

Activos corrientes − Pasivos corrientes = Capital circulante

La fórmula del coeficiente de liquidez es la siguiente:

Activos corrientes ÷ Pasivos corrientes = Coeficiente de liquidez

El coeficiente de liquidez también suele conocerse como el ratio de liquidez porque determina la proporción de activos corrientes respecto de los pasivos corrientes.

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Introducción al capital circulante

El capital circulante siempre se declara como una cantidad monetaria y, si es menor que cero, significa que los pasivos a corto plazo del negocio superan los activos a corto plazo. Este tipo de situaciones debe considerarse una prioridad.

Si su valor es igual a cero, significa que el negocio apenas tiene suficientes activos a corto plazo para cubrir los pasivos a corto plazo. Esta no deja de ser una situación inestable, ya que cualquier movimiento negativo en los activos corrientes dará lugar a un capital circulante neto negativo.

Por ejemplo, los activos corrientes incluyen las cuentas por cobrar. Si los deudores se demoran en pagarlas, es probable que un negocio con capital circulante neto igual a cero experimente problemas de flujo de caja. Si las cuentas por cobrar deben declararse como deudas incobrables, el negocio terminará con un capital circulante neto negativo.

En cambio, si el negocio tiene un capital circulante neto positivo, podrá cubrir los pasivos a corto plazo y aún así le quedará efectivo, por lo que se enfrentaría a un riesgo mucho menor.

Introducción al coeficiente de liquidez

El coeficiente de liquidez es una manera conveniente de determinar el capital circulante de una empresa en términos prácticos y permite que las partes interesadas evalúen el estado de las finanzas de la empresa sin tener que analizar sus estados financieros.

Por ejemplo, decir que una empresa tiene un capital circulante de $20,000 no significa mucho sin contexto. Quizás esta empresa tenga activos corrientes con un monto de $100,000 y $80,000 en pasivos corrientes, o bien, tenga $40,000 en activos corrientes y $20,000 en pasivos corrientes.

Ahora bien, la diferencia se vuelve clara de inmediato al indicar el coeficiente de liquidez. Este sería 1.25 en el primer ejemplo y 2 en el segundo. Asimismo, el coeficiente de liquidez permite realizar un seguimiento del rendimiento de una empresa a lo largo del tiempo con más facilidad para luego compararlo con el de otras empresas.

Administración del capital circulante

La administración del capital circulante implica intentar alcanzar un equilibrio. Las empresas deben asegurarse de contar con suficientes activos corrientes para cubrir sus pasivos a corto plazo, además de suficiente efectivo para protegerse de eventos imprevistos. Al mismo tiempo, las cantidades excesivas de capital circulante comprometen los recursos de una empresa sin aportar ganancias.

Las empresas deben determinar qué significa para ellas contar con protección razonable y qué sería precaución excesiva. Como regla general, un coeficiente de liquidez de 1 a 3 es aceptable, y el ideal sería de 1.5 a 2. Ahora bien, hay variaciones significativas entre los sectores de distintas industrias.

Por ejemplo, los supermercados grandes pueden tener coeficientes de liquidez muy bajos, incluso menores a 1 porque suelen ser bastante hábiles para negociar condiciones de crédito extendido con los proveedores y para optimizar sus inventarios. En cambio, las tiendas de venta minorista de ropa y de alimentos especializados suelen tener coeficientes de liquidez elevados debido al tamaño y el valor de sus inventarios.

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